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2022/10/31 16:58

改弦更张!Arm意欲何为?

C114通信网  安迪

C114讯 10月31日评论(安迪)前不久,Arm对于高通通过收购Nuvia间接获得Arm CPU指令集而非直接向Arm购买授权一事发起诉讼。就在业界吃惊于Arm在IPO前夕状告自己的第一大客户时,近日又有“重大爆料”。

据国外媒体报道,高通提供的反诉讼资料显示,Arm可能会直接向终端设备制造商收取专利授权费用,同时还打算设下严苛的条件。

但是,Arm目前还没有宣布对其授权协议进行任何修改。外媒称,Arm可能与OEM合作伙伴重新谈判协议。

此传闻一出,立刻引起了业界的巨大震荡。那么,Arm为何要突然改变合作模式?背后有怎样的原因?对于芯片产业乃至整个终端产业带来哪些启示呢?

状告第一大客户!Arm合作模式或将改变

在芯片领域,如果说X86架构几乎掌控了整个PC时代和服务器市场,那么Arm架构则在嵌入式与移动终端领域独霸天下,高通、联发科、苹果三星海思紫光展锐等下游芯片设计公司,几乎都需要基于Arm指令集才能设计出芯片,没有太多的可选择性。

作为芯片底层架构供应商,Arm本身不直接从事芯片生产,主要靠转让设计许可由下游芯片设计企业最终设计出各具特色的芯片,ARM授权提供核心指令集以及相应的架构。一直以来,Arm要求客户选择特定的芯片设计方案(指令集),并支付约数百万美元的许可费,在芯片投产后再按数量收取每颗的授权费用,下游芯片设计企业当然会感到压力山大。

2021年,高通以14亿美元价格收购半导体初创公司Nuvia,并希望借助Nuvia基于Arm的设计,在PC和笔记本电脑市场挑战英特尔AMD。但Arm认为高通未经许可,在未经Arm同意的情况下其授予Nuvia的许可证不能转让给其新母公司高通并由其使用,违反了ARM许可协议的标准限制。因此,2022年8月底,Arm对高通提起诉讼。近日,高通公司对Arm提起了反诉,并称Arm的指控并无合法依据。

备受关注的IPO前夕,Arm与其第一大客户高通对簿公堂之后,近日又有“大瓜”。据国外媒体报道,高通提供的反诉讼资料显示,Arm正寻求改变其授权模式,Arm告知终端设备商,预计于2024年后将不再直接把架构IP授权给芯片商,芯片商一旦合约到期后Arm将不再续约,Arm反而直接把目标锁定到终端设备商上向设备商收取专利授权,若终端设备商不接受新条款,就无法再合法使用任何基于Arm架构的芯片。不过,Arm目前还没有宣布对其授权协议进行任何修改。

背后图谋,或为拓展更大成长空间

如果最终事实果真如传闻中的那样,Arm为何要突然改变多年来的合作模式呢?

作为软银集团旗下公司,Arm现在的大股东是软银,但软银目前的财务状况并不是很好,一心想要独立IPO的Arm就需要给资本市场更大的想象力和成长空间。

Arm公布的2022财年第一财季(2022 年 4-6 月)财报显示,本季度Arm营收同比增长6%达7.19亿美元创下历年同期新高。其中授权费营收达4.53亿美元,同比增长22%创历史新高。本季度,Arm调整后EBITDA为4.14 亿美元,同比增长31%。合作伙伴基于Arm架构的芯片出货量达74亿颗,同比增长7%,同步创出历史新高。

虽然Arm自身的财务状况良好,但显然卖指令集肯定没有面向终端厂商收取费用更具想象力,因为卖指令集IP授权的客户数量少,客户集中度也越来越高,手机芯片厂商已经所剩无几,目前业界只剩下高通、联发科等大型手机芯片厂商,而手机厂商一年的出货量就有13亿台,再加上平板、物联网等移动终端设备,体量更是非常可观。因此,Arm很可能会将手直接伸向终端设备制造商。

机会来了!应更多关注RISC-V开源架构

从Arm改弦更张、计划改变授权模式的事件来看,目前芯片产业和供应链安全不仅仅受到地缘政治的影响,从商业角度来看,上游厂商的商业策略也充满了变化和不确定性,业界厂商不能把鸡蛋放到一个篮子里,对RISC-V这样的开源架构也应该给予更多的关注。

因为当你只有一种选择的时候,那么结果也只有一种,那就是受制于人。在笔者看来,底层架构应该是百花齐放的,至少有一定的可选择性,当然也不可能出现太多架构,这会导致产业生态过于分散,不利于产业发展。在此背景下,主打开源架构的RISC-V成为业界关注的焦点。

据了解,RISC-V是一个基于精简指令集(RISC)原则的开源指令集架构,与大多数指令集相比,RISC-V指令集可以自由地用于任何目的,允许任何人设计、制造和销售RISC-V芯片和软件。尤其对于长期被卡脖子的中国芯片产业链来说,RISC-V更是意义非凡。

目前,包括中国企业在内的很多全球知名厂商都在研发基于RISC-V的芯片。例如,阿里巴巴旗下的平头哥半导体很早就开发了基于RISC-V的玄铁910处理器,此后阿里平头哥又发布了首个高性能RISC-V芯片平台“无剑600”和“曳影 1520”;华为也加入了RISC-V基金会,2021年12月华为海思公布了一款全新的高清电视芯片Hi3731V110,该芯片成为华为首款基于RISC-V架构的芯片。

而对于RISC-V的前景,中国工程院院士、中国开放指令生态(RISC-V)联盟理事长倪光南此前就曾表示:传统很多领域已经被X86和Arm垄断,RISC-V很难进入。但是中国现在5G兴起了,物联网、大数据、边缘计算、区块链也都在蓬勃发展,对于开源芯片来说,这些都是非常好的应用场景。在新的领域,大家都是新进入的,RISC-V应该有很大的优势。

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