C114通信网  |  通信人家园

市场
2021/11/9 08:38

“老实可靠”的台积电 将成为苹果的致命弱点?

新浪科技  友亚

划重点:

1.作为苹果的芯片代工厂,台积电除了眼前被美国紧逼的数据危机,还有一项重要任务——帮助苹果挺过全球芯片危机。

2.随着苹果对台积电依赖程度的加深,这种关系也可能成为苹果的一个致命弱点。若出现意外情况,苹果的供应链可能会遭到毁灭性的打击。

3.苹果与台积电是一种越来越共生的关系,因为双方都没有直接的替代方案。

今年9月,美国以查清芯片短缺问题为由,要求台积电、三星在内的20多家芯片相关企业在45天内公开库存、销售数据以及订单等数据”。

在犹豫摇摆多日后,台积电最终还是选择妥协,在美国给出的“自愿提供数据”截止日(11月8日)前,提交了芯片供应链信息。对此,台积电方面表示,提交相关数据是协助解决全球芯片短缺问题,并确保没有客户特定数据被披露。

先不提此次事件会给台积电带来怎样的影响。作为苹果的芯片代工厂,台积电现在还有一项重要任务:在这次的全球芯片供应风暴中,帮助他的“老大哥”挺过一场缺货危机。

此前,日经新闻报道称,受供应链影响,苹果正大幅削减iPad生产,以将芯片用于iPhone 13。虽然供应链消息人士近日透露,随着供应商增加产量,苹果iPhone 13/Pro系列零部件短缺正逐步缓解;但全球芯片供应危机对该公司的打击依然严重。

苹果CEO蒂姆·库克(Tim Cook)在之前的财报会议上表示,芯片短缺导致iPhone、iPad和Mac等产品的供应受限,致使苹果在第四财季(截至9月底)损失大约60亿美元。

这些问题大多出在老款芯片(非台积电代工)上,而不是台积电为苹果生产的高级芯片。投行Needham分析师查尔斯·施(Charles Shih)表示:“考虑到台积电不断增加产能,苹果在今年剩余时间里将获得充足的供应。”

台积电早已成为苹果公司最重要的技术合作伙伴之一,其所生产的芯片是iPhone、iPad和Mac的“大脑”。

每次当苹果设法将新一代iPhone的电池续航时间延长几分钟,或让它们运行得更快时,除了苹果本身,台积电也应该得到最大的赞誉;同样,当苹果没有达到iPhone的性能目标时,台积电也难辞其咎。

平稳关系之下,暗流涌动

当前,台积电正在苦苦研究其最新的尖端制造技术,该技术可将芯片上晶体管的尺寸缩小到3纳米。这一变化将使苹果能够在不大幅增加产品尺寸的前提下,在其设备中加入更强大、耗能更少的处理器。

基于对苹果以前的芯片分析,台积电苦苦挣扎的结果是:iPhone的处理器将连续三年(包括明年)停留在相同的芯片制造工艺上,而这将成为其历史上的首次。这反过来可能会导致,一些客户将他们的设备升级推迟一年,也让苹果的竞争对手有更多的时间迎头赶上。

尽管遭遇挫折,但苹果与台积电的合作,是近年来科技行业最富有成效的合作之一,也是苹果每年2200亿美元的硬件业务的关键。在始于近10年前的这场合作中,台积电为苹果制造苹果自主设计的iPad和iPhone处理器,这使得苹果能在竞争中占据优势,因为竞争对手使用的是“通用芯片”。

随着时间的推移,苹果还与台积电合作,为Mac电脑生产苹果设计的芯片。此外,台积电还可能为平台生产代号为“Bora”的虚拟现实(VR)芯片。这两家公司的企业文化也有不少相似指出,例如,在极端保密方面。

与此同时,他们的业务也越来越相互依存。苹果是台积电的最大客户,占其去年480.8亿美元总营收的四分之一。而2013年,两家公司开始大规模合作时,台积电的营收仅为214.3亿美元。

在全球芯片短缺,对包括汽车和电子产品在内的行业造成严重破坏之际,台积电也一直是苹果最可靠的合作伙伴之一。

随着苹果对台积电依赖程度的加深,这种关系也可能成为苹果的一个致命弱点。若出现意外情况,包括自然灾害和技术故障,可能会对苹果的供应链造成毁灭性的打击。

2013,双向奔赴的开端

台积电作为苹果处理器的唯一来源,也放大了这些风险。例如,2019年,在芯片制造开始数月后,台积电突然发现原材料存在意外缺陷,不得不报废数十万片晶圆,其中一些原本是提供给苹果公司的。为此,台积电计入了超过5.5亿美元的费用。当然,在这种情况下,苹果基本上躲过了任何严重后果。

此外,根据半导体分析师、业内人士和台积电前工程师的说法,苹果找到备用芯片制造商的可能性似乎很小。台积电在芯片制造业务上最接近的竞争对手三星和英特尔,在技术上落后于台积电,或者也没有能力为苹果提供iPhone等产品。另外,在台积电之前,三星曾为苹果代工iPhone芯片。

在2007年推出的最早期的iPhone机型中,苹果依赖于三星为其制造处理器。最初的iPhone处理器甚至由三星来设计。后来,即使当苹果转向由其内部半导体团队设计处理器时,也坚持使用三星代工。三星制造了苹果设计的第一款芯片A4,该芯片于2010年在一代iPad中首次亮相,后来苹果又将其用于iPhone 4中。

但在2010年,时任苹果采购副总裁、现任首席运营官(COO)的杰夫·威廉姆斯(Jeff Williams)飞往中国台湾,与台积电创始人兼当时的CEO张忠谋,以及张忠谋的妻子共进晚餐。威廉姆斯希望探索将台积电作为苹果处理器的第二家制造商的可能性。

张忠谋是半导体行业的传奇人物。1931年出生于中国大陆,后移居香港,又奔赴到美国,在那里就读于哈佛大学、麻省理工学院和斯坦福大学。在德州仪器(Texas Instruments)工作了25年后,于1987年创立了台积电。

在台积电,张忠谋开创了代工商业模式,本质上就是专注于纯粹的芯片制造功能,将这些芯片的设计留给客户。因此,台积电不会与这些客户竞争,这一点也是台积电所引以为豪的。

威廉姆斯拜访张忠谋时,他的计划是独家使用台积电制造iPhone 6处理器。然后,再换回三星生产下一款iPhone的处理器,即在芯片代工厂商之间来回切换。据悉,一些芯片设计者通常采用这种策略来向供应商施压,迫使他们在价格上竞争。

急于从苹果蓬勃发展的手机业务中分得一杯羹的台积电,随后立即采取了行动。2017年,威廉姆斯在台积电成立30周年的庆祝活动上回忆道,台积电向中国台湾的一家工厂投资了90亿美元,6000名员工日以继夜地工作,在11个月内建成了一家新的芯片代工厂。

根据这次活动的文字记录,威廉姆斯当时说:“这一次的执行是完美无缺的。”

台积电的前工程师们表示,他们从2013年开始与苹果合作,开发iPhone 6处理器。台积电的数十名工程师协助芯片的物理设计,这些设计必须根据台积电专有的制造流程进行定制。其中一位前工程师回忆说,在与苹果合作的第一年,他和同事经常要到凌晨3点才能完成工作。

当时,台积电希望赢得苹果未来所有先进芯片的制造合同。据一份苹果内部文件,在2014财年,当iPhone 6最终发布时,苹果向台积电支付了超过10亿美元的费用。

到了iPhone 6S,即苹果的下一代智能手机,苹果又将芯片代工切换回了三星。但据苹果前员工称,由于技术障碍,三星很难可靠地为这款设备生产处理器。为此,苹果又匆忙地设计了第二个版本的芯片,由台积电代工。这是苹果首次,也是唯一次同时使用两家供应商生产同一代iPhone处理器。

但这种做法也给苹果自身带来了问题。购买了新iPhone的人开始注意到,一些智能手机(搭载三星处理器)的电池续航时间,比其他手机(搭载台积电芯片)略短,这表明台积电芯片的效率更高。最终,苹果被迫公开回应这起事件,并向用户保证,性能差距可以忽略不计。文件显示,苹果当年向台积电支付了逾50亿美元的费用。

到2016年,苹果结束了与三星在移动处理器方面的合作,将这些芯片的生产任务完全转移到台积电。为此,两家公司的紧张局势也一直在升级:2011年,苹果起诉三星在自己的智能手机中抄袭iPhone的设计。2018年,在陪审团裁定苹果获得5.39亿美元的赔偿后不久,两家公司针对尚未解决的一些专利纠纷达成了和解。

分析师和芯片行业高管表示,尽管三星是仅有的几家拥有与台积电相抗衡技术的公司之一,但苹果一直不愿将部分芯片生产转回三星,是因为三星在智能手机业务上与苹果竞争。

一位参与过芯片采购的苹果前高管称,在三星推出一款平板电脑后(该平板电脑使用的芯片类似于一代iPad的芯片),苹果工程师也开始担心,三星可能会抄袭他们的设计。这段令人担忧、“不可靠”的合作史,使得他们不太可能恢复代工关系。

除了代工业务,苹果仍从三星购买存储芯片、电池和电路板。

此外,苹果也不太可能重新点燃与英特尔的合作关系。在苹果改用自家的M系列芯片(由台积电代工)之前,英特尔一直在设计和制造Mac电脑的处理器。如今,英特尔的尖端芯片产能也落后于台积电,虽然英特尔已将其列为优先事项。

英特尔也曾表示,希望争取到苹果使用其代工业务。当前,亚马逊、高通和其他一些公司在使用英特尔的代工业务。但分析人士认为,苹果再次与英特尔和三星合作的另一个障碍是,如果出现短缺,这两家公司可能会优先生产自己的内部处理器。

投行Needham分析师查尔斯·施称:“苹果再也不想从三星采购芯片了,也永远不想从英特尔那里采购。那就只剩下台积电了。”

对此,凯基证券(KGI Securities)分析师劳拉·陈(Laura Chen)表示:“在我看来,台积电更像是合作伙伴,而不是简单的供应商与客户的关系。没有其他代工厂商能提供苹果所需的最先进技术。”

越来越紧密:双方都没有备胎

在某些方面,台积电和苹果可以说是彼此的“镜像”。例如,台积电对保密有着“苹果式”的执着,甚至比苹果还要严格。台积电员工被禁止在未经特别授权的情况下携带智能手机上班,也不能在办公室内浏览很多网站。

公司内部的电子邮件按照不同的保密级别进行编码,并由台积电的信息技术部门密切监控,以确保它们不会被发送给未经授权的收件人。今年9月,台积电宣布解雇七名员工,就是因信息泄露所致。

在新冠疫情期间,当苹果允许大部分员工在家办公时,台积电的工程师和工厂工人却仍被要求前往园区,原因就是保密限制和生产线需要保持运转。

一位台积前电工程师表示,为了防止业务中断,许多团队被分成两个小组,每个小组在不同的楼层工作(防止同时感染)。这位工程师说,如果一组中有人病毒检测呈阳性,另一组可以继续工作,而不需要隔离。

台积电以创新为荣,并在年度考核中以此为基础衡量所有员工,包括安全人员。台积电前工程师们说,台积电的每一家工厂,都有自己的集体创新目标要实现。此外,台积电还以实施不间断的24小时、“三班制”研发而闻名。

所有这一切都是为了帮助公司保持领先于竞争对手的能力。近年来,台积电一直领先于最接近的竞争对手三星,率先开发出10纳米和7纳米制造工艺,预计也将率先实现3纳米工艺。

台积电前工程师们表示,虽然台积电的大客户不少,包括高通、AMD,甚至是英特尔,但苹果获得了独一无二的贵宾待遇。据一位与台积电合作过的苹果前芯片工程师透露,台积电已向苹果借调了至少100名工程师,以协助其定制芯片的物理设计。显然,这让苹果比竞争对手更具优势。

贝恩咨询公司(Bain &Company)半导体业务合伙人韦鲁·辛哈(Velu Sinha)表示:“通常情况下,芯片设计者受到制造工艺的限制,但通过更早地与台积电密切合作,制造工艺可以针对芯片的设计进行优化。”

一旦苹果将芯片设计交给台积电,台积电通常需要大约一年的时间才能可靠地生产这些芯片。台积电的前工程师们说,台积电与苹果密切合作,以解决可能导致严重缺陷的制造问题,并将苹果的问题优先于其他客户。

台积电的一位前工程师说,在生产过程中,当苹果的成品在富士康与和硕(Pegatron)等公司的组装工厂进行测试时,台积电的工程师有时会被派往这些工厂,帮助解决与芯片相关的问题。这位工程师说,这样的安排对台积电的其他客户来说并不常见。

与大多数VIP客户一样,苹果有时也特别苛刻。台积电一位前工程师称,2020年台积电在遭遇iPhone 12处理器的制造问题后,苹果向其施压,在没有提高合同总价的情况下要求台积电供应更多芯片。

苹果一位前芯片高管说,在合作的最初几年,由于担心地震风险,苹果要求台积电在中国台湾南部城市高雄至少再建一家芯片工厂。今年早些时候,台积电表示,对在该市建厂持开放态度。

当前,台积电在中国台湾以外的工厂,都是基于较旧的芯片制造技术,这些技术无法用于iPhone的生产。为此,台积电已宣布在亚利桑那州和日本建厂,预计将于2024年上线。

分析人士表示,新工厂的芯片制造能力,可能会让“向苹果供应不太先进芯片的其他公司”受益,这可能会防止苹果未来遭遇“当前与其他供应商之间存在的那种瓶颈”。

还有一项行动可能会让苹果对其供应链拥有更多控制权,那就是建立自己的芯片工厂。但分析师们认为,这几乎是不可能的。虽然苹果拥有雄厚的现金储备,但其基本的供应链战略是,将尽可能多的工作外包给其他公司,以降低自己的投资成本。

因此,这两家公司的未来,看起来比以往任何时候都更加交织在一起。分析师们称,苹果对台积电商业模式的重要性与日俱增。就像一座大商场里的百货商店一样,苹果成了台积电的主要租户。

苹果通常是第一个使用台积电最先进工厂的公司,也是台积电建设这些工厂的理由。一旦苹果的需求转向较新的芯片制造技术,台积电就把较旧的技术转向其他客户。这样,台积电既可以收取更高的价格,又可以赚取更高的利润率。

当前,两家公司正在加深他们的合作关系。今年早些时候有报道称,苹果与台积电合作,在中国台湾桃园开设了一家工厂,致力于研发面向虚拟现实(VR)设备的下一代显示芯片。分析人士还称,苹果希望开发自己的5G调制解调器(Modem)芯片,以减少对高通的依赖,这可能意味着台积电将夺取更多代工业务。

苹果和台积电的前员工们表示,就目前而言,苹果和台积电之间的关系大多是积极的,尤其是与苹果和富士康等iPhone组装商的紧张合作关系相比,(苹果和台积电)像是感情越来越好的小两口,而后者更像是一场争吵不断的包办婚姻。

贝恩咨询公司半导体业务合伙人辛哈说:“这是一种越来越共生的关系(苹果与台积电),因为双方都没有直接的替代方案。”

给作者点赞
0 VS 0
写得不太好

免责声明:本文仅代表作者个人观点,与C114通信网无关。其原创性以及文中陈述文字和内容未经本站证实,对本文以及其中全部或者部分内容、文字的真实性、完整性、及时性本站不作任何保证或承诺,请读者仅作参考,并请自行核实相关内容。

热门文章
    最新视频
    为您推荐

      C114简介 | 联系我们 | 网站地图 | 手机版

      Copyright©1999-2022 c114 All Rights Reserved | 沪ICP备12002291号

      C114 通信网 版权所有 举报电话:021-54451141