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无线通信
2015/5/12 07:22

深度探讨:WiFi语音、VoLTE以及下一代移动语音服务(下)

C114中国通信网  艾斯

C114讯 5月12日专稿(艾斯)在过去十年里,无线运营商们一直专注于增强和升级网络,以应对不断激增的数据流量。但是在语音服务方面,却几乎没有什么创新。

不过,这一现象正在发生急剧转变。在美国,包括T-Mobile US、Verizon无线和AT&T移动在内的Tier-1移动运营商都已推出了VoLTE服务,并且VoLTE服务的发展日益突出,消费者们可用的VoLTE移动终端也越来越多。此外,WiFi语音的势头正越来越猛。

在FierceWireless这一名为“WiFi语音、VoLTE以及下一代移动语音服务”的长篇报告(由多名作者撰写,所以各种观点不一)中,我们将会详细探讨最新的WiFi通话、VoLTE和更多其他内容。

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第六话:语音正在渗透应用程序世界

随着WiFi语音通话与VoLTE的同时兴起,市场即将迎来App和网页嵌入式语音通信的大爆炸。据专家介绍,语音正快速成为任何移动开发者在考虑打造一款新应用时的需要具备的一项功能。

想象一下不久的将来,当移动运营商们需要将其网络转向全IP并将其服务模式转向OTT时,一套强大而先进的IP服务将可通过任何IP接入网络提供给各种各样的IP设备。若一家运营商已经推出了WiFi语音通话服务,这只是迈向将这些服务扩展到平板电脑或智能手机的另外一小步而已,而这创造出了一种具有吸引力的用户体验。这种现象将会是非常广泛的,有着几个关键的驱动因素。

市场分析公司Disruptive Analysis的Dean Bubley表示,越来越多的运营商在部署VoLTE和WiFi语音通话服务。“一些设备并不具备对WiFi语音通话的原生支持(例如,笔记本电脑和平板电脑),但是运营商们仍旧希望能够将其现有的电话服务扩展到这些设备上面。参考过往,他们可能会使用会话初始化协议(SIP)软电话应用程序,但是相反地,通过浏览器使用网页实时通信(WebRTC)正变得越来越可行。”

语音技术正渗透到许多具体的使用情况:一些应用程序将继续看起来像一种传统的使用号码进行电话呼叫的方式,拥有熟悉的呼叫/来电交互模式。其他一些则将使用不同的主导设计方法。在所有情况下,WebRTC将使其更容易进行创新,也将成为平台供应商们的聚焦所在。

语音是开发者们的一个机会

Hookflash的联合创始人之一Erik Lagerway认为,语音服务对开发者们来说有着巨大的机会。这些开发者们不再需要理解构建VoIP网络的复杂性,在过去,这对那些小规模的开发者来说是一个非常大的障碍。“今天,我们看到许多场景中开发者们正在整合实时通信(RTC),例如将语音和视频通话整合进现有应用程序。”他说。“我们需要感谢WebRTC厂商和社区,是他们让这样的工作变得更容易。”

目前市场上有各种各样的支持在WiFi和移动宽带环境下进行实时语音和视频通话的应用程序。在医疗领域,医生们正使用应用程序来检查X射线和其他数据,并与同事和病人分享数据。再来看看金融领域:“VIP客户希望获得更多个性化的关注,现在这可以使用其VIP银行应用程序直接向其VIP客户通过安全的语音和视频提供服务。”Lagerway表示。

在消费者方面又是如何呢?大量证据表明:语音正在进入各种应用程序。“消息应用程序正处于语音和视频的边缘。”Lagerway说。“并且,游戏也在越来越多地增加RTC功能,尤其是在群组场景。”

运营商所面临的挑战

当然,OTT语音通信的兴起为互联网服务提供商和电信运营商带来了挑战。从本质上讲,用户们通过互联网获得的任何服务,无线运营商都无权进行收费。电信行业将不得不找到一种方法,来适应新的现实。

TrueLine Publishing内容营销总监Erica Berry表示,“我们使用App是因为它们拥有更好的技术,并且比传统的无线服务功能更多。”Berry说。“更重要的是,他们通常是免费的。随着越来越多的App开发语音服务来提供一种完整和自然的用户体验,无线运营商需要努力成为其合作伙伴,而不是打一场必败之仗。”

“无线服务提供商仍在紧抓着收入这条线,不愿意放手。”Lagerway说。“那些开始支持OTT通信的运营商们则正将其拉回到他们现在的传统网络,例如,通过Web浏览器或App进行电话通话。我能理解这种推动力,但是随着越来越多纯数据(data-only)移动运营商出现在市场上,他们就必须更加积极地推出data-only服务,并与那些能够帮助他们朝这个方向发展的公司进行合作。”

一些运营商将选择把移动设备连接到公共交换电话网络(PSTN)作为其最后的手段。但是即使是在老年人市场,PSTN也在是失去吸引力。“我知道的一位86岁的老太太,她现在也更倾向于通过Skype和iMessage进行通话。”

其他运营商希望能够提供可拓展的开发者API,使其能够把他们的VoIP服务嵌入进网站或原生移动App。这可以通过WebRTC API和开发者SDK来实现,例如AT&T最近推出的WebRTC Beta平台。

同时还有其他供应商正在想方设法将电话和WebRTC语音服务嵌入进App。“电信运营商只是市场的一部分而已。”Bubley说。“市场上还有一些其他的供应商,如Acision、CafeX、Genband Kandy、Priologic、Temasys、Tropo和Twilio等等。运营商所面临的挑战是找到针对开发者作为云服务提供商的差异化定位。”

第七话:WiFi语音通话正在成为主流

WiFi语音通话现在被认为是一项基本的移动服务,几乎所有美国主要运营商要么现在已经提供了这一服务,或者已有计划未来提供。这样现象的激增是由于苹果在2014年推出iPhone 6时宣布将在iOS 8中支持WiFi语音通话。

许多运营商意识到了这一服务的好处,因为它可以帮助他们弥补蜂窝网络覆盖空白区,尤其是在家中和室内。不过,它也有一个缺点,例如缺乏流动性以及无处不在的网络。

弥补覆盖盲点区域

WiFi语音通话主要用于提供更好的移动电话网络覆盖。它可以弥补糟糕的信号。一个典型的应用案例例是,当一家运营商的信号无法到达家中或办公室的某些盲点时。

不过,451 Research一位分析师Rich Karpinski表示,“WiFi语音通话今后可能将不再作为‘一种仅在特殊场景下的必要服务’,在拓展视野的情况下,它将成为运营商如何提供信息和通信服务的一种基础功能。”

“移动运营商推出WiFi语音通话服务已经成功地提高了客户满意度。”Mavenir战略和营销副总裁Ian Maclean表示。“其他运营商因为苹果公司也在转向WiFi语音通话。”

WiFi语音通话的障碍

随着WiFi语音通话的日渐兴起,它面临着一些潜在的障碍。首先是移动性。Maclean表示,“移动性问题可以通过VoLTE和ePDG解决,这将使WiFi和LTE之间实现无缝的移动性切换。”

T-Mobile正在提供WiFi语音通话和VoLTE的组合服务。“我们的目标是提供一种非常可靠又易于使用的服务,用户们根本无法区分WiFi语音通话和蜂窝网络电话之间的区别。”T-Mobile公司营销部高级总监Josh Lonn表示。“以这种方式降低使用障碍推动了一种良性循环——越来越多的用户使用WiFi语音通话,因此这也鼓舞了我们的合作伙伴进一步提高服务。”

T-Mobile正同时在提供WiFi语音通话和VoLTE的组合服务

图:T-Mobile正同时在提供WiFi语音通话和VoLTE的组合服务

第二个障碍是用户体验的简单性。“WiFi语音通话在用户使用时需要是一种无缝的功能,而在不需要时会消失掉。”Karpinski说。“在它那样消失时,WiFi语音通话在某种意义上变得更有用但却也不再那么重要:它只是另一种完成电话通话的方式,没有更好或者更差,没有更便宜或是更贵,只是一种标准的移动通话。”

第三个是用户体验质量。“它需要等同于或者优于消费者使用类似的服务(例如Skype或FaceTime)体验。”Maclean说。“在T-Mobile服务中,他们将高清音频作为WiFi语音通话的一部分。”

第四个是接入WiFi热点的难易程度,虽然在家中或办公室基本肯定会有的,但在旅行时却还是多有不便。Maclean说,“幸运的是,消费者们已经将WiFi视作一种高速访问数据的手段,并且乐于自己找到和接入WiFi热点(而且很多热点往往是免费的)。”

WiFi语音通话的未来

随着下一代WiFi语音通话的发展,最大的目标是LTE网络和任何可用的WiFi连接之间的无缝切换,这样通话就不会在移动过程中出现中断。使用支持这一功能的智能手机的用户,将能够一直使用其现有号码保持高清语音通话,无论是在WiFi网络上还是在LTE网络上。

T-Mobile的CellSpot路由器是缓解这种改变的方式之一。CellSpot为用户们在任何他们拥有高速宽带连接的地方提供覆盖。Lonn说,“我们相信,通过使WiFi语音通话变得轻松和愉快,用户们将会期待WiFi语音通话和信息作为一种基础的工具服务,就像现在移动蜂窝网络上的语音和短信服务一样。”

第八话:分析师认为美国有线电视运营商可能不会那么欢迎WiFi First模式

康卡斯特、Cablevision、谷歌和其他公司会采取“WiFi First”策略与传统的无线运营商在美国进行大规模竞争吗?在BTIG分析师Walter Piecyk看来,恐怕不会的。

虚拟运营商和有线电视运营商越来越喜欢使用WiFi作为其连接的主要手段,而当无法使用WiFi网络时再回落到蜂窝网络上。有些公司,比如Cablevision的Freewheel服务,则仅依赖于WiFi网络。谷歌最近推出的"Project Fi"虚拟运营商无线服务,则是在Sprint和T-Mobile的LTE网络及WiFi网络之间进行自动切换。

谷歌近日推出了"Project Fi"虚拟运营商无线服务

图:谷歌近日推出了"Project Fi"虚拟运营商无线服务

Piecyk表示,WiFi First已经“获得了很多支持者,但是有线电视运营商是否能够卸载足够的数据流量使其成为一项可行的策略还有待讨论”。事实上,他表示,由Liberty Global掌控57%股份的Telenet,是WiFi First策略最成功的公司之一,目前它拥有约100万客户和超过20%的EBITDA利润率。该公司在佛兰德斯(Flanders)已经部署了超过2000个运营商级WiFi热点,并且它还与比利时运营商Mobistar签署了虚拟运营商合作协议,在这些WiFi热点覆盖不到的地方可以使用其移动网络。

虽然策略是成功的,但是Telenet已决定以14.2亿美元收购KPN的比利时移动业务子公司BASE。“随着我们在移动业务上逐渐获得规模,这笔交易将使我们能够继续满足不断变化的客户需求。”Telenet公司CEO John Porter表示。“通过收购BASE,我们将对未来的投资和产品创新拥有更多的控制权,并且会减少对可辨数据成本的影响,从而使我们增加了长期财务的确定性。”

Telenet已与比利时运营商Mobistar达成虚拟运营商服务合作

图:Telenet已与比利时运营商Mobistar达成虚拟运营商服务合作

Piecyk写道,BASE交易“为那些相信他们可以依赖于WiFi First或WiFi Only策略的美国有线电视运营商提出了早期预警”。他指出,实现强大的WiFi覆盖在美国比在欧洲面临的挑战更大,因为美国在地理版图上要比欧洲很多国家大得多。

“我们认为,美国消费者们有更大的期望和意愿在更广阔的地理区域使用数据流量,很大程度是因为他们从一开始就购买了很大的流量包。”Piecyk表示。“相反,欧洲的客户有很大一部分是预付费用户,他们习惯性地定量使用服务,无论是语音还是数据流量。沃达丰通过其Red计划和其他运营商正试图将消费者们转向大的数据流量包,从而刺激更高的使用量,但是相较于美国,在欧洲地区搜索可用的热点可能常常是一种更加普遍的消费者行为。”

Piecyk说,如果WiFi First模式无法满足康卡斯特或是谷歌的目标,那么“对T-Mobile或Sprint的收购可能将成为一种潜在解决方案。”

【C114注:】佛兰德斯(Flanders)是西欧的一个历史地名,泛指古代尼德兰南部地区,位于西欧低地西南部、北海沿岸,包括今比利时的东法兰德斯省和西法兰德斯省、法国的加来海峡省和北方省、荷兰的泽兰省。

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